尽管欧洲杯决赛圈史上不乏卫冕冠军缺阵的先例,但那是属于欧洲杯场场硬仗内卷的巅峰年代,决赛圈球队不过8支,每场都是生死战。

自从1996年足球回家,欧洲杯扩军为16队后,还从有过卫冕冠军缺席的先例,即便是被公认为欧洲杯史上最弱冠军希腊队,也晋级了2008年欧洲杯决赛圈——尽管小组赛以3战皆败创下卫冕冠军最差战绩,但好歹是参加了。

在2023年最后一个国际比赛日之前,有关欧洲杯的话题都集中在了一个点上——卫冕冠军意大利队,会不会无缘决赛圈,成为欧洲杯扩军之后第一个无缘决赛圈的显眼包。

作为卫冕冠军,意大利队这次欧洲杯预选赛的签运实在不佳,与欧洲杯决赛的对手英格兰队,世界杯附加赛淘汰自己的对手北马其顿队,还有实力并不算弱的乌克兰队,一起组建了唯一的死亡之组。

战幕拉开,意大利队遭近50年来最强的英格兰队主客场双杀,顺道还丢掉了一直以来正式比赛逢英格兰队不败的神话。输给英格兰队的确是实力不济,但偏偏意大利队自己又作死,在客场被克星北马其顿队绝平,加之已经提前锁定榜一的英格兰队放水,客场平了乌克兰队。

如此一来,意大利队稳拿小组第二的局面,直接变成了精彩刺激的生死大战。上轮,意大利队坐镇主场,以5比2痛击北马其顿队,算是出了一口恶气,但即便踢出了能量十足的足球,末轮客战乌克兰队,还是不能输。

简单点说:打平,即可出线。意大利足球太需要这个平局了,连续两届世界杯折戟附加赛后,若是再缺席欧洲杯,卫冕冠军的脸丢尽不说,意大利足球真的要进入寒冬了。

防守,是意大利足球深入骨髓的DNA,主帅斯帕莱蒂自然祭出稳守为主,伺机反击的阵容。而非胜不可的乌克兰队,只能将希望寄托在进攻上。

以乌克兰队实力和道行,还不足以撼动意大利队的防守。尽管乌克兰队是主动进攻的一方,但上半场的射门次数却是意大利队10比2遥遥领先,弗拉泰希还浪费了基耶萨送出的绝佳单刀机会。

比赛节奏虽完全在意大利队的掌控之中,但到下半场刚过半,意大利队的体能危机爆发,斯帕莱蒂不敢怠慢,赶紧换人,但却越换越糟,越踢越被动,多纳鲁马的门前一度风声鹤唳,最后又只能全线退回死守。

乌克兰队只抓一个机会,甚至来一记折射就能让意大利队无缘直接出线,最后时刻,意大利足球又开始玩心跳,玩刺激。

伤停补时阶段,当克里斯坦特伸出那一脚,穆德里克摔倒在禁区内时……意大利足球的心,都提到了嗓子眼上……

尽管在事后看来,这样的碰撞并不足以判罚点球,但有关乌克兰队点球被“抢劫”的话题还是甚嚣尘上。客观说,欧洲杯需要意大利队,但这终归落人口实。

意大利队再次像走钢丝一样完成了预选赛,明年将以卫冕冠军身份君临欧洲杯,但很可惜,意大利足球只是避免了一个更耻辱的至暗时刻——卫冕?根本不可能!

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